【环球时报特约记者 晨阳】在刚过去的2020年,阿联酋、中国和美国接连发射了三个火星探测器。经过数月的太空长途旅行后,2021年2月左右,三批“地球来客”将密集拜访火星这个神秘的红色星球,它们各自承担着不同的科学考察任务。

  天问一号有望创造历史

  《环球时报》记者从国家航天局获悉,截至1月3日6时,中国天问一号火星探测器已经在轨飞行163天,飞行里程突破4亿公里,距离地球约1.3亿公里,距离火星约830万公里。探测器姿态稳定,按计划将在一个多月后实施近火制动,进入环火轨道,准备着陆火星。

  天问一号任务是我国独立开展行星际探测的第一步,将通过一次发射实现对火星的“绕、着、巡”,即火星环绕、火星着陆、火面巡视。天问一号探测器总重约5吨,由环绕器和着陆巡视器组成,着陆巡视器主要包括进入舱和火星车。目前,环绕器已完成第三次在轨自检,各系统工作正常。

  英国《自然》杂志网站称,如果中国天问一号能一次性完成“绕、着、巡”三大任务,将创造新的历史纪录。报道称,天问一号进入火星轨道后,将先花费约两三个月对火星表面预定着陆区进行详细勘测,之后着陆巡视器将与环绕器分离,利用降落伞和反推火箭在火星表面着陆。此后,六轮火星车将在火星表面开展为期90个火星日(地球时间约3个月)的科研任务,包括用雷达透视地下深层,采集岩石土壤样本,绘制火星地质结构图等。环绕器则将继续在火星轨道飞行,并充当通信中继站。

  美国华盛顿大学行星地质学家雷蒙德·阿维森表示,虽然美国此前曾向火星派出探测器执行过类似任务,但火星很大,地质历史很复杂,中国天问一号的预定着陆区域此前从未有人踏足,因此它获得的数据可以使全球天文学家受益。

  阿联酋和美国探测器各有所长

  英国“新科学家”网站称,在中国天问一号探测器着陆之前,阿联酋和美国的火星探测器将先一步行动。其中阿联酋的“希望”号探测器最早将于2月9日抵达火星轨道。

  报道称,“希望”号不仅是阿拉伯国家的第一个行星探测器,而且还将首次绘制出火星的第一张全球气象图。与中美火星探测器不同,它并不会在火星着陆,而是在距火星表面2万至4万公里的轨道上环绕火星运行约两年时间。它将利用自身携带的多种科研设备,像气象卫星那样收集火星不同区域在不同时间的气象数据,帮助研究人员更全面了解和掌握火星的气候条件。这有助于研究火星干涸之谜。

  美国“毅力”号火星探测器预计将于2月18日抵达火星并开始着陆程序。它带有美国发射的第五辆火星车,美国航空航天局(NASA)希望它能找到火星存在生命的证据。“毅力”号计划在火星的杰泽罗陨石坑着陆。美国天体生物学家雪莉·卡迪表示,“毅力”号是科学家了解这个红色星球上是否有生命的最佳机会。据介绍,它的主要任务是对火星远古时期的宜居性进行评估、寻找火星上的微生物痕迹。为此,“毅力”号将利用机械臂钻探火星土壤和沉积物样品,并将其封存起来,以备将来由其他火星任务带回地球,成为“有史以来第一次从火星返回的样本”。

  “毅力”号携带的另一个特殊载荷是“火星直升机”。这架微型无人机将是人类在另一个星球上试飞的第一架直升机。由于火星大气稀薄,密度仅为地球的1%,因此即便机翼高速旋转也很难产生升力,火星直升机的最大飞行高度只有5米,飞行时间也被控制在90秒之内,但这仍为科学家了解火星环境首次提供了独特的空中视角。

  机器狗或为火星探测助力

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